Interview with JOHN LAWTON

October 1999


– John, you recorded seven albums with LUCIFER’S FRIEND and only three with URIAH HEEP. Don’t you feel resentful to some extent that people underestimate the work with LUCIFER where you obviously had much more input?

No not at all, I was there from the start with LUCIFERS but HEEP had been going a few years before I joined.

– What it was like – to be an English singer in a German band?

Good! Because most German bands had German singers who tried to sing in English and you could still hear the accent.

– Who was O’Brien Docker, who co-written many of LUCIFER’s songs – another Englishman?

John O’Brien Docker had lived in Hamburg for a few years and did lots of musical projects on the scene. He only wrote the lyrics to a couple of songs because I was on the road with LES HUMPHRIES SINGERS.

– By the way, who influenced you as a singer?

Oh! So many. From early blues John Lee Hooker to Elvis, Paul Rodgers, Glenn Hughes, there are too many to mention, it would be a very long list.

– LUCIFER released two progressive albums – ” Lucifer’s Friend” and “Where The Groupies Killed The Blues” and then… came “I’m Just A Rock’n’Roll Singer” with its straightforward hard rock and after it – “Banquet” and “Mind Exploding” which also can be considered as progressive. Why such changes?

Simply, the band liked to do different things. The way the songs worked out, determined the sound and arrangements.

– There was style difference as well – from KING CRIMSON-like guitar-based baroque on “Groupies” to jazzy horns on “Banquet”. Was it due to your involvement with LES HUMPHRIES SINGERS?

Nothing at all to do with LES HUMPHRIES, apart from some of the harmonies.

– What kind of music you did with LES HUMPHRIES SINGERS? Was “Look At Yourself” that you recorded with them a HEEP’s track or just a song with the same title?

LES HUMPHRIES SINGERS was put together as a gospel group but it was not gospel all the time. We would do Party Albums and “Look At Yourself” was one track which I sang and yes, it was the HEEP song.

– Why did LUCIFER never tour?

Simply a question of finance. We did tour in the early eighties but it was a few years too late.

– There were two albums of symphonic classics that LUCIFER recorded under alias PINK MICE. Tell about this experience, please.

It had nothing to do with me, the rest of them just got together and recorded what they felt like.

– How did you get involved in Roger Glover’s project “The Butterfly Ball”?

Roger Glover asked me to do a couple of songs for the Ball because Ronnie Dio could not make it. Dio had originally sung “Love is All” on the album. Roger had written an extra song called “Little Chalk Blue” which I recorded and sang live on stage.

– It was you who brought some colleagues from LES HUMPHRIES SINGERS in for “The Ball”?

As far as I can remember, there were only two from LES HUMPHRIES SINGERS.

-How did you feel being in the studio with celebrities from DEEP PURPLE and THE SPENCER DAVIES GROUP?

Great!!! What do you think. (Laughs.)

– There were also some future superstars – David Coverdale and Glenn Hughes, who just recently joined DEEP PURPLE, Ronnie Dio of ELF. What are your memories of them?

David and Glenn were really nice but Ronnie was not there.

– How did you feel stepping in Dio’s shoes for the live rendition of “Love Is All” that you sing together with Coverdale?

Very nervous, but it was a great experience.

– When you repeated it for the encore there was Hughes sharing the vocals. Was his part there planned?

No! Glenn’s part was not planned.

– I heard you wanted to get auditioned for DEEP PURPLE when Gillan left. Was it so?

I think Ritchie was interested, he was a bit of a fan of LUCIFERS, but I am glad now that I didn’t get the job.

– In 1976 you joined URIAH HEEP. Is it true that you got the job through Glover, who told Ken Hensley about you? If not, how did it come about?

Actually it was the group MUD who passed on a tape of LUCIFERS to Ken, he then got in touch with me.

– Did you know that they wanted Coverdale to sing with them and even jammed together?

Yes! I knew that.

– Once you got the gig, was Trevor Bolder already there? How did you get along with the guys?

Yes he was, the guys were really great and still are to this day.

– As usual vocal line is composed by singer whoever has written the music. Hensley was a good singer too. What was your input in the “Firefly” album written mainly by Ken?

Not a lot really, the songs had all been written and recorded so there was not much I could change.

– The next album was “Innocent Victim” with your metal “Free ‘N’ Easy”. Did you want HEEP to follow this direction?

No not really, it was just a song written in the style of “Easy Living” but it worked out well.

– All of you seemed to have enough songs to contribute, so was it so necessary to get help from Jack Williams?

Jack was a good friend of Ken, he wrote a couple of nice songs and I do like “The Dancer”.

– Whose decision it was to sound “poppy” on “Fallen Angel”?

John Lawton with Ken Hensley
Nobody’s really, it was just how the songs had been written.

law– Have you heard that there are plans to release “5 Miles Sessions”? Mick Box just recently informed me he’s reviewing them for Castle. In your opinion, why did they come to halt?

Because HEEP and I parted.

– Why did you leave HEEP?

Lots of reasons, I just think it was time to move on.

– John Sloman re-recorded “Feelings” and “Fools” originally sung by you. What versions you find the better?

No comments!!!

– “Free Me” became your trademark, in 1994 on LUCIFER’S FRIEND’s “Sumo Grip” you even made a new version of it. What do you think about HEEP’s greatest chart-topper?

It is one of the really good pop songs of the seventies. Castle asked us (LUCIFERS) if we would do an updated version.

– What was the reason of your solo album “Heartbeat” not having success?

I don’t know, RCA in America did nothing to promote it and without promotion, forget it.

– Was it through the help of LUCIFER players that you joined them again in 1981? What were your feelings then? A kind of nostalgic or bitterness?

Bitterness!!! Never. I just wanted to play with some of the best musicians that there are.

– Is it since “The Butterfly Ball” that you know Eddie Hardin who in 1995 invited you to sing on his “Wizard’s Convention II”? Your memories of this project?

Yes I met Eddie at the “Butterfly Ball”. He asked me to sing a couple of songs on “Wizard’s Connection II” and I did. There were no other people in the studio apart from Eddie and the sound engineer. Not a lot to tell really.

– Very little is known of your projects ASTERIX and ZAR. Please, tell about them some more. You were involved in another German band, REBEL. How did it happen?

ASTERIX was the first thing I did in Hamburg. The producer asked me to write some lyrics for the album and I ended up singing them as well. The same thing with ZAR, I was asked to produce the first album “REBEL” and I finished up singing it because the singer could not do it in the studio. I did a second album with them but only as singer.

– How did the audience react when in 1996 you substituted Bernie Shaw, who was ill, on tour? Who asked you to help?

Actually it was 1994, Mick asked me to help out on the South African tour and it was great. Everybody understood that I was only helping out and that was nice.

– How did you feel singing the new HEEP’s material?

Good songs, good album.

– For some years now you’re a singer with GUNHILL. On your demo cassette were some great tracks that didn’t make it to the album – WHITESNAKE’s “Walking In The Shadow Of The Blues”, RAINBOW’s “Stone Cold” and “Harlem Shuffle”, which we all love by THE ROLLING STONES version. Do you plan to include them on the next album?


– Are you a fan of BAD COMPANY having recorded two their songs for the GUNHILL’s “Night Heat” album?

Yes I am, we all are.

– What do you think of URIAH HEEP tribute album that’s about to be out? What was your part on it?

I think it is a great idea. There are a lot of fans out there who like to play the HEEP songs as well as being just fans. HEEP have a very devoted fan club with some fine musicians and I think it is about time they were heard. I (GUNHILL) recorded “Sympathy” and “Come Back To Me” for the album and I recorded a couple more for other musicians.

– When will we hear your new album?

Sometime next spring I hope.

See also:

June 2002
March 2013



Октябрь 1999

– Джон, с LUCIFER’S FRIEND ты записал 7 альбомов, а с URIAH HEEP – всего 3. Не обидно ли тебе в какой-то мере, что люди недооценивают твою работу с LUCIFER’S, где твой вклад был несравнимо большим?

Отнюдь нет. В LUCIFER’S я был с самого начала, а HEEP до того, как я присоединился, уже несколько лет существовали.

– Каково это – быть английским певцом в немецкой группе?

Прекрасно! Так как в большинстве немецких групп были немецкие певцы, которые хоть и пытались петь по-английски, но акцент все же был слышен.

– А кто такой О’Брайен Докер, бывший соавтором многих песен LUCIFER’S, – еще один англичанин?

Джон О’Брайен Докер несколько лет прожил в Гамбурге и занимался на тамошней сцене множеством музыкальных проектов. Он просто написал тексты к парочке песен, так как я гастролировал с LES HUMPHRIES SINGERS.

– Кстати, а кто повлиял на тебя как на певца?

О, многие! От раннего блюза Джона Ли Хукера до Элвиса, Пола Роджерса, Гленна Хьюза; всех упомянуть невозможно – список получился бы очень длинным.

– LUCIFER’S выпустили два прогрессивных альбома – “Lucifer’s Friend” и “Where The Groupies Killed The Blues”, но затем… вышел “I’m Just A Rock’n’Roll Singer” с его прямолинейным хард-роком, а после него – “Banquet” и “Mind Explosion”, которые тоже можно отнести к прогрессивным. Отчего такие перемены?

Просто-напросто команде нравилось заниматься разными вещами. То, какими выходили песни, и определяло звучание и аранжировки.

– Но ведь также менялся и стиль – от гитарного барокко в духе KING CRIMSON на “Groupies” до джазовых духовых на “Banquet”. Это благодаря твоему сотрудничеству с LES HUMPHRIES SINGERS?

LES HUMPHRIES здесь отнюдь не при чем, за исключением некоторых гармоний.

– Какую музыку ты исполнял с LES HUMPHRIES SINGERS? Композиция “Look At Yourself”, записанная тобой с ними, – это песня HEEP или просто совпадает название?

LES HUMPHRIES SINGERS были организованы как госпел-группа, но это не был все время госпел. Мы также делали альбомы для вечеринок, и “Look At Yourself” была одной из таких песен. И да – то была песня HEEP.

– Почему LUCIFER’S никогда не выступали?

Просто вопрос финансирования. В начале восьмидесятых мы провели турне, но – на несколько лет позже, чем было нужно.

– Два альбома симфонической классики LUCIFER’S записали под псевдонимом PINK MICE. Расскажи, пожалуйста, об этом эксперименте.

Я к этому отношения не имел; остальные просто собрались и записали то, что им хотелось.

– Как ты ввязался в проект Роджера Гловера “The Butterfly Ball”?

Роджер Гловер попросил меня исполнить в “The Ball” парочку песен, так как Ронни Дио был занят. Именно Дио изначально пел на альбоме “Love Is All”. Роджер написал дополнительную песню “Little Chalk Blue”, которую я записал и “вживую” исполнил на сцене.

– Это ты притащил с собой несколько коллег из LES HUMPHRIES SINGERS?

Насколько я помню, там было только двое из LES HUMPHRIES.

– Да, Нил Ланкастер и Барри Сен-Джон. Ну, а как ты себя чувствовал в студии рядом со знаменитостями из DEEP PURPLE и THE SPENCER DAVIES GROUP?

Здорово! А ты как думаешь? (Смеется.)

– Там еще были и будущие суперзвезды – Дэвид Ковердейл и Гленн Хьюз, незадолго до того присоединившиеся к DEEP PURPLE, и Ронни Дио из ELF. Как они тебе запомнились?

Дэвид и Гленн – весьма приятные парни, но Ронни там уже не было.

– А как ты себя чувствовал на месте Дио, исполняя “вживую” на пару с Ковердейлом “Love Is All”?

Я очень нервничал, но это было прекрасно.

– Когда вы повторяли ее “на бис”, к вам присоединился Хьюз. Его партия была задумана?

Нет, партия Гленна не планировалась!

– Я слышал, после ухода Гиллана ты хотел прослушиваться для DEEP PURPLE. Это так?

Мне думается, в этом был заинтересован Ричи – он вроде был поклонником LUCIFER’S, но теперь я рад, что не получил эту работу.

– В 1976 году ты вошел в состав URIAH HEEP. Правда, что это случилось благодаря Гловеру, который рассказал о тебе Кену Хенсли? Если это не так, то как все произошло?

На самом деле запись LUCIFER’S Кену передала группа MUD, и он затем связался со мной.

– Ты знаешь, что HEEP хотели, чтоб их вокалистом стал Ковердейл и что они даже джемовали вместе?

Да, я это знал!

– Когда ты присоединился к ним, Тревор Болдер уже был в наличии?

Да, был.

– Как ты сошелся с парнями?

Ребята оказались просто отличными и остаются такими по сей день.

– Как правило, линию вокала сочиняет певец, кто бы ни написал музыку. Хенсли также был хорошим певцом. Каким был твой вклад в написанный по большей части Кеном альбом “Firefly”?

На самом деле небольшим – все песни были уже сочинены и записаны, так что изменить я мог не многое.

– Следующим диском был “Innocent Victim” с твоей “металлической” “Free ‘N’ Easy”. Ты хотел, чтобы HEEP работали в этом направлении?

Отнюдь нет, это просто была песня, написанная в стиле “Easy Livin'”, но сработала она неплохо.

– Похоже, что у всех вас было достаточно собственных песен. Так было ли необходимо прибегать к помощи Джека Уильямса?

Джек был хорошим другом Кена, он написал парочку песен, и мне нравится “The Dancer”.

– Кому принадлежало решение “припопсованно” зазвучать на “Fallen Angel”?

Вообще-то никому, просто песни были написаны именно таким образом.

– Ты слышал, что в планах – выпуск “5 Miles Sessions”? Мик Бокс недавно сообщил мне, что он рецензирует их для Castle. На твой взгляд, почему они оборвались?

Потому что я расстался с HEEP.

– А почему ты ушел из HEEP?

Причин множество. Мне кажется, просто пришло время двигаться дальше.

– Джон Сломен перезаписал “Feelings” и “Fools”, изначально спетые тобой. Какие версии тебе кажутся лучшими?

Без комментариев!!!

– Песня “Free Me” стала твоим фирменным знаком, в 1994 году на альбоме LUCIFER’S FRIEND “Sumo Grip” ты даже записал ее новую версию. Что ты думаешь об этом величайшем коммерческом успехе HEEP?

Это одна из по-настоящему хороших поп-песен семидесятых. Фирма Castle попросила нас, LUCIFER’S, сделать обновленный вариант.

– Почему не добился успеха твой сольник “Heartbeat” (1980)?

Не знаю. Компания RCA в Америке ничего не предприняла для его раскрутки, а без раскрутки – пиши пропало.

– В его записи тебе помогали музыканты LUCIFER’S. Не это ли было причиной твоего воссоединения с ними в 1981-м? Что ты тогда ощущал – ностальгию или же горечь?

Горечь?! Никогда! Мне просто хотелось поиграть с одними из лучших музыкантов, а они именно такими и являются.

– В 1995 году Эдди Хардин пригласил тебя петь в его “Wizard’s Convention II”. Чем тебе запомнился этот проект? Кстати, с Эдди ты случайно не на записи “The Butterfly Ball” познакомился?

Да, я встретил Эдди на “The Butterfly Ball”. Потом он попросил меня спеть пару песен для “Wizard’s Convention II”, что я и сделал. Кроме Эдди и звукоинженера, в студии больше никого не было. Так что на самом деле рассказывать-то и нечего.

– Очень немного известно о твоих проектах ASTERIX и ZAR. Еще ты был в немецкой группе REBEL. Расскажи, пожалуйста, поподробнее.

ASTERIX – это первая команда, с которой я работал в Гамбурге. Продюсер попросил меня написать несколько текстов для альбома, и все закончилось тем, что я их и спел. То же с ZAR. Меня попросили спродюсировать первый альбом REBEL, и, в конце концов, я спел на нем, так как певец не мог работать в студии. Я сделал с ними и второй альбом, но только в качестве певца.

– Какова была реакция публики, когда в 1996 году ты заменил на гастролях прихворнувшего Берни Шоу? Кто попросил тебя о помощи?

На самом деле это был 1994-й. Мик попросил меня выручить с южноафриканским туром, и это было здорово. Все понимали, что я просто помогаю, и это было хорошо.

– Как тебе было петь новый материал HEEP?

Хорошие песни, хороший альбом.

– Вот уж несколько лет, как ты поешь в GUNHILL. На вашей демо-кассете было несколько отличных песен, которые не вошли в альбом, – “Walking In The Shadow Of The Blues” WHITESNAKE, “Stone Cold” RAINBOW и “Harlem Shuffle”, которую все мы любим в версии THE ROLLING STONES.

– Вы планируете включить их в следующий альбом?


– Для диска GUNHILL “Night Heat” ты записал целых две композиции BAD COMPANY. Ты поклонник этой группы?

Да, и я, и все мы.

– Что ты думаешь об альбоме-посвящении URIAH HEEP, который вот-вот выйдет? Какое ты принимал в нем участие?

Мне кажется, это прекрасная идея. Существует множество поклонников, которым нравится не только быть поклонниками, но и играть песни HEEP. У НЕЕР очень преданный фан-клуб, в котором есть некоторое количество хороших музыкантов, и, на мой взгляд, для них пришла пора быть услышанными. Я, в смысле GUNHILL, – мы записали для этого альбома “Sympathy” и “Come Back To Me”, и еще парочку вещей я спел для других музыкантов.

– Когда мы услышим твой новый альбом?

Надеюсь, где-нибудь следующей весной.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *