Interview with ALEX MASI

March 2001


masi1Whenever we talk about new generation of guitar players, we name Van Halen, Vai, Malmsteen, maybe MacAlpine… Think now of the most underestimated one, Alex Masi, the man born close to the source of real classic music, in Venice. Italian Venice…

– What is for you being Italian – from the musical point of view, I mean?

Being European in general, when it comes to artistic expression, seems to involve a bit of a wider and eclectic view coupled with a knowledge and respect of the artists that came before us. not too mention the fact that we have that history flowing in our veins. In other words I’m happy of being Italian or European and to have been exposed to the art and schooling while growing up.

– Some words on DARK LORDS and SOUND BARRIER, please.

DARK LORD: four years of uncompromising fun, playing the heaviest – at the time – music with all kinds of time changes, songs that would last ten minutes, total disregard of commercial appeal, some great concerts with MAIDEN, SAXON, Gary Moore etcetera. Four great guys whom I still love.
SOUND BARRIER were the first band I was in when I got to LA. I never liked their music, so we kicked the bass player out and the thing was called MASI. Then we did “Fire In The Rain” album. Everybody else was eventually replaced, too.

– Now you your latest album. Was it a challenge, to adapt Bach’s organ, piano and violin opuses for guitar?

It was a challenge mentally more than phisically, playing the stuff is hard but not as hard as having a clear vision of the structure that needs to evolve gracefully when playing a four part fugue or trio sonata… That music is the “real deal”.

– What is “Steel String Bach”, a different version of “In The Name“?

“Steel String Bach” is the same pieces as “In The Name” plus the fugue that matches the chromatic fantasia but everything is played on an acoustic guitar.

– Did you perform this album’s material live?

I played the stuff that doesn’t require extra hands – like the Presto from the Violin Partita or the Courante in E minor from the Lute Suite. Everything else needs another or two more guitar players at times to be played as it was written. That’s the limitation of the guitar. I also used to incorporate passages from the Chromatic Fantasia in my solos, Jaco Pastorius used to do that too…

– Don’t you feel that Bach became a common place for many metal-related guitarists?

I know what you’re saying, it’s pretty much a cliche to say, “Oh yea, I’m a neoclassical player, I like Bach…” It’s the shallow approach to Bach, they like the harmonic minor and diminished vibes and that’s all they really know. If you take away the Toccata and Fugue in D minor they pretty much have no idea of what other compositions Bach wrote. Tens of thousands more!
I wish more people approached Bach’s music, but for the right reason: the absolute order, the perfection of form, the splendid marriage between thought and physical realization and most of all for the supreme sense of structure, something that trascends all music and becomes philosophical.

– Do you think, will “In The Name Of Bach” attract any headbangers to classical music?

I doubt it and, frankly, I don’t care, when I recorded it I did it for myself first. It was mind and spirit cleansing after a rather rough period and playing that music healed me like nothing else. If more people will get into all kinds of good music, it will be a beautiful thing but I won’t hold my breath. I see what’s on TV and on the radio and even the so called “metal fans” most of the times seem to enjoy staying in the narrow spot they dug for themselves and they’re missing out on a whole lot of other amazing music.

– Wouldn’t it be hard for you to return to hard rock restrictions after “Bach” album?

When I play rock or any type of music I don’t feel or have restrictions, the only times I have restrictions is when I’m doing a session and I’m asked to do something that’s not me but… Other than that, music is music. You can have fun and put your personal stamp even playing a country song or a punk song.

– Was Ritchie Blackmore an influence in terms of putting classical stuff into rock? “Difficult To Cure” etcetera?

Definetely, I’ve loved Ritchie forever. The thing I like about him more now is that you can hear his sense of humour through his playing, he has a beautiful sense of “drama” in his playing and he’s a hell of a football (soccer) player.

– Your thoughts on Yngwie Malmsteen?

Yngwie is a complex issue. First off, I must say I think the guy is great, you have to imagine what it was like in ’84 when he came to LA and out of nowhere this kid is making everybody wonder how it’s possible to play those things on a regular Strat (or any other guitar). It was mayhem… He recorded some beautiful records, my favorites are: “Trilogy”, “Eclipse”, “Fire And Ice”, “Seventh Sign”…
And then there’s the personality issue. I know players that have been in his band that don’t waste an occasion to badmouth the man. They say he’s arrogant, disrespectful, obnoxious, violent, to which I say, “So what?” First off, I’m interested in the art coming out of the man, and second, if we had to analyze the behaviors of past artists, a lot of them would be considered assholes too. Beethoven pushed his nephew to attempt suicide and called “cunts” the members of the orchestras, so what? Listen to the music… Yngwie is still a master at what he does.

– Do you feel that nowadays neoclassic guitar rock means technique demonstration rather than going deep into music?

I don’t even know what neoclassical guitar rock means today, I thought it was dead and buried years ago. I don’t know, if it’s good and it has something to say, I’m all for it. Personally I’m freaking out over the new Jeff Beck’s album.

– Alan Holdsworth belongs to another category of guitar players. Which of his works you rate the best?

Allan is the angel of the guitar. I love his album with TEMPEST in the early Seventies, “I.O.U.” is an absolute gem, “Sand” is great, “Atavachron” kicks ass… All he has to do is tune the guitar and I’m listening…

– What about Alan’s work with UK that inspired Malmsteen?

I think, you refer to that remake Yngwie did of “In The Dead Of Night”. It was pretty good, obviously what happens in the solo section on the original version is a whole other story.

– How was it, working with your hero?

Allan is the humblest and most unassuming man you’ll ever meet. Everytime I see him, if he’s playing he’s apologizing for playing badly. He’s like, “I’m sorry, Alex, that you had to come down for this, it was so bad…” Meanwhile, he just destroyed everybody with his guitar.
Having him on my album was a surreal experience that I’ll treasure for all my life. We went to his house and he gave us the beer he brews himself, such a nice brilliant man!

– You said once that your first guitar hero was Steve Howe. Quite an unlikely choice for the kid. What was so special about Steve and how you value his solo output from that of YES?

I love Steve Howe during the Seventies. What attracted me, and still does to him, was his unorthodox approach. In an age when Hendrix had just died and was the guitar God, Steve Howe turned down the distortion, brought out a hollow body “Gibson” and focused on harmonic playing rather than melodic playing. His work on “Close To The Edge” is phenomenal, the chordal structure is superb.
Of course, the whole band was from another planet with their real symphonic approach to composing for a rock group. Go back and listen to “Close To The Edge”, there are parts where the lead singer is doing something that goes opposite to what the bass player is singing while he’s playing something completely different in contrary motion to the guitar and the keyboards… And the drums are in 9/8 with moving accents!
If you want the ultimate guitar statement from Steve Howe, listen to the solo at the end of the song “To Be Over” on “Relayer”. I cried many tears over that solo!

– Could you describe your development as a composer and player with every album of yours?

Hmmmmm… I guess, I’m becoming more focused, less scattered, more demanding of myself. There was a time when partying took precedence over music and you could clearly hear it in my music. But now everything I do I treat it like it’s the last thing I’m going to do and it’s got to be a statement of one sort or another. Believe me, I haven’t done anything close to what I really want to do yet.

masi2– Did the Grammy nomination for the “Attack Of The Neon Shark” album make your profile anyhow bigger?

As I look in the mirror, the only bigger thing in my profile is my belly! Just kidding! It was nice back in ’89 when it happened but it was a blur, it was a period of heavy use of all kinds of crazy things you come in contact with in the rock’n’roll world and, to tell you the truth, I don’t remember much. There was a rumour that the Bach album was going to get some push for a nomination but… nothing… I guess, I’ll have to start my boys band to get a Grammy… the BACH STREET BOYZ!

– What is the CONDITION RED project?

It’s something put together by that good man, Lasse Mattsson, and I was glad to play on it, since it’s good true to the spirit prog rock. (Gotta meet that chick that sings sooner or later… Sexy voice…)

– Did you play with Derek Sherinian before?

Never met the lad. All I know, is that he plays for DREAM THEATER.

– Who’s your favourite singer that you’d love to work with? Bass player?

Favorite singer? Here’s a list for ya: Glenn Hughes, David Coverdale, Dio, Robert Plant, Joni Mitchell, Todd Rundgren, Paul McCartney, Mick Jagger…
Bass player? Only two bass players matter, Jaco Pastorius and Chris Squire.

– What the movie it was that you contributed to with Carmine Appice? Was it interesting playing with such a great character, which Carmine is?

It was a movie called “Black Roses”, there was Carmine, Chuck Wright, some guy from FOREIGNER and Mark Free. Carmine is a funny guy, he came in the studio everyday with pasta because he knew I was Italian. Good guy! Carmine has been the inspiration to so many great drummers, from Bonham to Ian Paice, played with Rod Stewart, Jeff Beck, PINK FLOYD, VANILLA FUDGE, Ozzy and… KING KOBRA. (Laughs.)

– What are your plans for the near future?

I’m putting the final touches to the new MASI album, it’s a hard rock album with vocals plus one instrumental. The album is aptly titled “The Eternal Struggle” after the many, many incidents connected to the realization of this work. I think, it’s a good record, I would buy it if I didn’t get my complimentary copy! Lots of solos, screaming, lights and darkness, passion and rage…

Many thanks for the interview arrangement to Lion Music



Март 2001

Говоря о новом поколении гитаристов, мы вспоминаем Ван Халена, Вая, Малмстина, быть может, еще МакАлпина… Не стоит только вот забывать самого недооцененного из них, Алекса Мази, человека, родившегося в сердце классической музыки, в Венеции. В итальянской Венеции…

– Алекс, что для тебя значит быть итальянцем – я имею в виду, с точки зрения музыки?

Что касается артистического самовыражения, то быть европейцем в широком понимании этого слова означает соединять широкий и эклектичный взгляд на мир со знанием и уважением к артистам, что творили до нас, – не говоря уже о том, что в наших венах течет сама история. Иными словами, я счастлив быть итальянцем и европейцем – благодаря этому, когда я рос, передо мной открылось искусство и образование.

– Расскажи немного, пожалуйста, о группах, в которых ты играл, – DARK LORDS и SOUND BARRIER.

DARK LORD: четыре года бескомпромиссного и забавного исполнения наитяжелейшей на тот момент музыки с различными изменениями ритма, песнями продолжительностью свыше десяти минут, полнейшим пренебрежением по отношению к коммерческой привлекательности. Мы сыграли несколько великолепных концертов с MAIDEN, SAXON, Гари Муром… Я до сих пор люблю этих четырех парней.
А SOUND BARRIER… То была первая группа, в которой я играл, когда переехал в Лос-Анджелес. Мне никогда не нравилась их музыка – мы выставили бас-гитариста, назвали команду MASI и записали альбом “Fire In The Rain”. В конце концов заменены были и все остальные.

– Давай теперь поговорим о твоем последнем альбоме. Сложной ли задачей было переложить для гитары органные, клавесинные и скрипичные произведения Баха?

Сложно было, скорее, ментально, нежели физически – играть этот материал тяжело, но не настолько, насколько тяжело ясно представить себе структуру, которую необходимо красиво развить при исполнении четырехчастной фуги и сонаты для трио… Эта музыка – настоящий “крепкий орешек”.

– Что такое “Steel String Bach”? Другая версия “In The Name“?

“Steel String Bach” – это те же произведения, что вошли в “In The Name”, плюс фуга, дополняющая хроматическую фантазию, – все это исполнено на акустической гитаре.

– Ты исполнял этот материал на концертах?

Я играл те вещи, которые не требуют дополнительных рук, – такие, как престо из скрипичной партиты или куранте в ми минор из лютневой сюиты, чтобы сыграть все прочее так, как оно было написано, временами требуется еще один или два гитариста… Таковы уж ограничения гитары. Также я использовал фрагменты хроматической фантазии в своих соло – так же поступал и Жако Пасториус.

– Не кажется ли тебе, что Бах стал “общим местом” для многих гитаристов, имеющих отношение к хеви-метал?

Я знаю, о чем ты, это уже стало клише – говорить: “О да, я неоклассический гитарист, я люблю Баха…” Это – выхолощенное отношение к Баху, таким людям нравится гармонический минор и уменьшенные интервалы – и это все, что они на самом-то деле и знают. Изымите токкату и фугу ре минор, и они не будут иметь ни малейшего представления о том, что еще сочинил Бах… В десять тысяч раз больше.
Мне хочется, чтобы как можно больше людей проникалось музыкой Баха, но с верным позывом: в поисках абсолютного порядка, совершенства формы, великолепнейшего сочетания мысли и физического воплощения и, прежде всего, обостренного ощущения структуры – того, что выходит за пределы музыки и становится философией.

– На твой взгляд, “In The Name Of Bach” привлечет хотя бы нескольких “металлистов” к классической музыке?

Сомневаюсь, да и, если честно, мне все равно – когда я записывал этот альбом, я делал это в первую очередь для себя самого, это было очищение разума и духа после довольно тяжелого периода в моей жизни, и исполнение этой музыки исцелило меня, как ничто другое. Было бы прекрасно, если бы больше людей воспринимало хорошую музыку в любом ее виде, но я этого не жду… Я вижу, что крутится по телевизору и на радио, и даже так называемые поклонники метала по большей части довольны той нишей, которую вырыли для себя, и лишают себя великого числа иной великолепной музыки.

– Не тяжело ли тебе будет после баховского альбома возвращаться к ограничениям хард-рока?

Играю ли я рок или иную музыку, я не чувствую ограничений и скован ими лишь тогда, когда выполняю сессионную работу и меня просят сыграть нечто, чего сам бы я не сыграл, а так… Музыка есть музыка. Можно получить удовольствие и наложить свой отпечаток даже при исполнении кантри или панк-песни.

– Оказал ли на тебя влияние по части использования классической музыки в роке Ричи Блэкмор? “Difficult To Cure” и так далее…

Разумеется. Я всегда любил Ричи, и что мне нравится в нем сейчас больше всего – это то, что в игре Ричи сквозит его чувство юмора, что его игра наделена прекрасным чувством драматизма и что он – чертовски хорошо играет в футбол.

– Что ты скажешь об Ингви Малмстине?

Ингви – это сложная задача. Прежде всего, я хочу сказать, что парень просто великолепен. Представь только, как это было, когда он совершенно из ниоткуда появился в 1984-м в Лос-Анджелесе и заставил всех ломать голову на тем, как можно сыграть все эти штуки на обычном “Стратокастере” – или на любой другой гитаре. Это был гром среди ясного неба. Ингви записал несколько отличных пластинок, мои любимые – “Trilogy”, “Eclipse”, “Fire And Ice”, “Seventh Sign” и еще парочка.
Но здесь присутствует и личностный аспект. Я знаком с музыкантами, которые играли в его группе, и они не упускали случая облить парня грязью. Они говорят, что он высокомерен, неуважителен, заносчив, склонен к насилию, – на что я возражаю: “Ну и что?” В первую очередь, меня интересует искусство этого человека, а если уж анализировать поведение многих артистов прошлых лет, то многих из них придется также признать засранцами. Бетховен довел своего племянника до самоубийства и обзывал оркестрантов “задницами” – что с того? Слушайте музыку… Ингви по-прежнему мастер в том, чем он занимается.

– Не чувствуешь ли ты, что в настоящее время неоклассический гитарный рок сводится больше к демонстрации техники, нежели к проникновению в музыку?

Я понятия не имею, что сегодня называют неоклассическим гитарным роком, я полагал он давным-давно мертв. Не знаю – если музыка хороша и она о чем-то говорит, я обеими руками “за”. Лично я сейчас схожу с ума от нового альбома Джеффа Бека.

– Аллан Холдсворт относится к иной категории гитаристов. Какие из его работ ты считаешь лучшими?

Аллан – это гитарный ангел. Я люблю его альбомы, записанные в начале семидесятых с TEMPEST, альбом “I.O.U.” – абсолютное сокровище, великолепен “Sand”, “Atavachron” бьет поддых. Достаточно Аллану просто настраивать гитару – и я буду слушать.

– Что по поводу вдохновлявшей Малмстина работы Аллана с UK?

Я думаю, ты имеешь в виду переделку Ингви “In The Dead Of Night”. Получилось удачно, хотя то, что происходило в сольной секции оригинальной версии, – совершенно иная история…

– Ну и как это было – работать со своим кумиром?

Аллан – наискромнейший и наиболее непритязательный человек на свете. Всякий раз, когда я его встречаю и он играет, Аллан извиняется за то, что играет плохо: “Прошу прощения, Алекс, за то что ты застал меня, когда я сыграл так плохо” – и в то же время он просто сражает всех наповал своей гитарой. Его участие в моем альбоме – сюрреалистичное ощущение, которым я буду дорожить все жизнь. Мы поехали к нему домой, и он угостил нас пивом, которое варит сам – что за невероятный человек!

– Когда-то ты заметил, что твоим первым гитарным героем был Стив Хау. Весьма необычный выбор для подростка. Что было в Стиве этакого и как ты оцениваешь его сольное творчество по сравнению с работой в YES?

Мне нравится то, что Стив Хау делал в семидесятых. Что привлекало меня в нем тогда и привлекает по-прежнему – это его нетрадиционный подход: в то время, когда только-только умер Хендрикс, бог гитары, Стив отключил дисторшн, достал “Гибсон” с полым корпусом и сосредоточился на игре гармонической, а не мелодической. Его работа на “Close To The Edge” просто феноменальна, превосходная структура аккордов. Конечно, вся группа целиком была с другой планеты с ее симфоническим подходом к композиции, нехарактерным для рок-группы. Переслушайте “Close To The Edge” – там есть партии, в которых лидер-вокалист делает нечто противоположное тому, что поет бас-гитарист, в то время как последний играет что-то совершенно иное по отношению к партиям гитары и клавишных, а барабаны играют в размере 9/8, причем постоянно сдвигая акцентовку…
Если вам нужно самое выразительное гитарное заявление Стива Хау, послушайте соло в конце песни “To Be Over” на альбоме “Relayer” – сколько слез я пролил над этим соло!

– Не мог ли бы ты описать свое развитие как композитора и исполнителя с каждым из своих альбомов?

Гм-м-м… Мне кажется, я становлюсь все более сфокусированным и менее рассеянным, более требовательным к себе. Было время, когда гулянки были важнее, чем музыка, и это легко расслышать в моей музыке. Сейчас же, что бы я ни делал, я отношусь к этому как к последнему делу своей жизни и стараюсь, чтобы это стало своего рода завещанием.
Поверь, я еще не сделал того, что было бы хоть как-то близко к тому, чего я на самом деле хочу.

– Увеличила ли твою популярность номинация на “Grammy” за альбом “Attack Of The Neon Shark”?

Когда я смотрю в зеркало, то вижу: единственное, что увеличилось, – это мое брюшко. Шутка!
Тогда, в 1989 году, это было здорово, но для меня все, как в тумане – то был период сильного потребления всего того сумасшествия, что присуще миру рок-н-ролла. Честно говоря, я не слишком много помню… Поговаривали, что и баховский альбом будет выдвинут на номинацию, но – ничего. Я полагаю, чтобы получить “Grammy”, я должен собрать собственную мальчиковую группу – BACH STREER BOYS!

– Что за проект CONDITION RED?

Нечто, организованное отличным парнем Лассе Маттссоном . Я был рад сыграть, так как проект выдержан в духе прогрессивного рока. (Надо бы рано или поздно “выщемить” ту цыпочку, что спела на альбоме – сексуальный голос.)

– До этого проекта тебе доводилось играть с Дереком Шериньяном?

Я так и не встретился с этим парнем. Все, что мне о нем известно, – это то, что он играет в DREAM THEATER.

– Кто твой любимый вокалист – с кем бы ты мечтал поработать? А бас-гитарист?

Любимый певец? Вот тебе список: Гленн Хьюз, Дэвид Ковердейл, Дио, Роберт Плант, Джони Митчелл, Пол Маккартни, Мик Джаггер и так далее, и так далее.
Басист? Для меня имеют значение только два бас-гитариста – Жако Пасториус и Крис Скуайр.

– А что это за фильм, над музыкой к которому ты работал с Кармином Эписом? Интересно ли было играть с таким интересным персонажем, как Кармин?

Картина называлась “Черные розы”, и в записи музыки участвовали Кармин, Чак Райт, один парень из FOREIGNER и Марк Фри. Кармин – забавный парень, он ежедневно заявлялся в студию с пиццей, так как знал, что я итальянец – отличный мужик! Кармин послужил источником вдохновения для многих великих барабанщиков – от Бонэма до Иэна Пейса, он играл с Родом Стюартом, Джеффом Беком, с PINK FLOYD, VANILLA FUDGE, с Оззи и… KING KOBRA. (Смеется.)

– Каковы твои планы на ближайшее будущее?

Я наношу финальные мазки на новый альбом MASI – это хард-роковый альбом с вокалом и одной инструментальной композицией. Называется он очень уместно: “The Eternal Struggle”, “Вечная борьба” – так как в связи с воплощением этой работы в жизнь случилось множество разных происшествий. Мне кажется, это хорошая пластинка – я бы купил ее, если б мне не полагался авторский экземпляр. Уйма соло, крика, света и тьмы, страсти и гнева…

Данное интервью стало возможным благодаря любезной поддержке Lion Music

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *